George Stephenson, biografía

 George Stephenson, biografía

Glenn Norton

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Biografía

George Stephenson es el ingeniero inglés considerado el padre del ferrocarril de vapor en Gran Bretaña. Nació el 9 de junio de 1781 en Northumberland (Inglaterra), en Wylam, a 15 kilómetros de Newcastle upon Tyne, segundo hijo de Robert y Mabel. Aunque sus padres eran analfabetos, él comprendió la importancia de la educación, por lo que a partir de los dieciocho años estudió en una escuela nocturna para aprender aleer y escribir y saber aritmética.

En 1801, tras un primer empleo como boyero, empezó a trabajar en la Black Callerton Colliery, la empresa minera donde trabajaba su padre, como encargado del mantenimiento de la maquinaria de extracción de minerales y de los túneles; al año siguiente se trasladó a Willington Quay y se casó con Frances Henderson.

En 1803, mientras trabajaba también como reparador de relojes para aumentar sus ingresos, se convirtió en padre de Robert; al año siguiente se trasladó con su familia a West Moor, cerca de Killingworth, tras la muerte de su esposa Frances a causa de la tuberculosis, George Stephenson decide buscar trabajo en Escocia, por lo que deja a su hijo Robert con una lugareña y viaja a Montrose.

Al volver al cabo de unos meses debido también a un accidente laboral de su padre, que se había quedado ciego, se ofreció a arreglar el locomotora de High Pit, que no funciona correctamente: su intervención es tan útil que es ascendido a responsable del mantenimiento y reparación de los motores de las minas de carbón.

En poco tiempo, se convirtió en un experto en maquinaria de vapor. A partir de 1812, comenzó a construir máquinas de vapor cada semana se lleva unos cuantos motores a casa para desmontarlos y tratar de entender cómo funcionan. Dos años después diseña su primera locomotora Apodado Blucher, cuenta con un motor autopropulsado capaz de remolcar treinta toneladas de material con una sola carga.

Destinada evidentemente al transporte de carbón en las minas, es la primera locomotora equipada con un sistema de adherencia a los raíles con ruedas embridadas, que sirve para que las ruedas no pierdan el contacto con los raíles: la tracción depende del contacto. Blucher representa el primer ejemplo de esta tecnología. George Stephenson será considerado el padre de los ferrocarriles de vapor británicos.

Pero no sólo para ferrocarriles: en 1815, por ejemplo, desarrolló un diseño para una lámpara de seguridad para mineros, la llamada Lámpara Georgie En los años siguientes construyó dieciséis locomotoras más: el ancho de vía utilizado, de 1.435 milímetros, se convertiría más tarde en el estándar para muchos ferrocarriles de todo el mundo.

Con el paso de los años, la fama de Stephenson fue creciendo, hasta el punto de que se le encargó el diseño de una línea ferroviaria de trece kilómetros, en la que la locomotora era la fuerza motriz sólo en los tramos cuesta arriba o llanos, mientras que en los tramos cuesta abajo se aprovechaba la inercia. En 1820, ya enriquecido, se casó en Newburn con Betty Hindmarsh (el matrimonio, sin embargo, no llegó a celebrarse).alguna vez tendré hijos).

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A principios de la década de 1820, el director de la compañía que proyectaba el ferrocarril entre Darlington y Stockton se encuentra con George Stephenson y con él decidió modificar el diseño inicial, basado en el uso de caballos para tirar de los bogies con carbón: en 1822, por tanto, comenzaron los trabajos, y en 1825 George completó la primera locomotora (inicialmente llamada Active, más tarde fue rebautizada como Locomoción ), que el día de su inauguración -27 de septiembre de 1825- recorrió quince kilómetros a una velocidad de treinta y nueve kilómetros por hora con una carga de ochenta toneladas de harina y carbón, y con el propio Stephenson al volante.

Mientras trabajaba en este proyecto, el ingeniero de Wylam observó cómo la velocidad de sus locomotoras disminuía incluso con una ligera pendiente: de ahí dedujo la necesidad de construir ferrocarriles en zonas lo más llanas posible. Basándose en esta convicción, elaboró los planos del ferrocarril entre Leigh y Bolton y del ferrocarril entre Liverpool y Manchester, diseñados sobre viaductos de piedra oen las trincheras.

Sin embargo, el ferrocarril entre Liverpool y Manchester no fue bien recibido en el Parlamento, debido a la hostilidad de algunos terratenientes, por lo que tuvo que ser rediseñado: el nuevo trazado concebido por Stephenson atraviesa también la turbera de Chat Moss, otra feliz intuición del ingeniero británico.

Posteriormente, en 1829, George participó en el concurso para decidir a quién se debía confiar la construcción de las locomotoras de la compañía ferroviaria: su locomotora Cohete diseñado junto con su hijo Robert, despertó el entusiasmo de todos. La línea se inauguró el 15 de septiembre de 1830 con grandes festejos, que sólo se vieron entristecidos en parte por la llegada de la noticia del primer accidente ferroviario de la historia.

Esto no impidió que Stephenson viera crecer su reputación, hasta el punto de que le llegaron numerosas ofertas de trabajo de diversas compañías. A principios de la década de 1840 fue responsable de la ampliación de la línea ferroviaria North Midland, con la colaboración del magnate George Hudson; después, en 1847, fue elegido presidente de la recién creada Institución de Ingenieros Mecánicos. Mientras tanto, la muerteBetty en 1845, se casó por tercera vez el 11 de enero de 1848 en la iglesia de San Juan de Shrewsbury, Shropshire, con Ellen Gregory, hija de un granjero de Derbyshire que había sido su criada.

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Se dedicó a sus propiedades mineras en Derbyshire (invirtió mucho dinero en las minas de carbón descubiertas durante la construcción de los túneles del North Midland Railway), George Stephenson falleció en Chesterfield el 12 de agosto de 1848, a la edad de sesenta y siete años, a consecuencia de una pleuresía: su cuerpo fue enterrado en la iglesia local de la Santísima Trinidad, junto al de su segunda esposa.

Glenn Norton

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